¿Qué son las plantas medicinales?

Aunque en las sociedades actuales la medicina moderna haya avanzado gracias a las nuevas tecnologías y esté muy extendida, encontramos culturas donde sigue predominando la medicina tradicional y el uso de las plantas medicinales.

  • Pero, ¿en qué consisten las plantas medicinales?

Las plantas medicinales se caracterizan por tener en sus órganos sustancias farmacológicas, llamadas principales activos, las cuales se pueden utilizar para finalidades terapéuticas. De las 260.000 especies de plantas que existen, 26.000 son medicinales. Este tipo de plantas tienen un peso importante dentro de la salud ya que son naturales, de hecho, la OMS (Organización Mundial de la Salud) señala la importancia de fomentar e incluir el uso de medicamentos naturales en los sistemas sanitarios de sus países.

En este sentido, cultivar plantas medicinales en casa es realmente sencillo ya que son fáciles de mantener. Aun así, esto no significa que no debamos controlar su uso ya que el hecho de que sean naturales no significa que sean inocuas. 

Historia de las plantas medicinales

Definir cuándo fue la primera vez que se descubrieron y se utilizaron las plantas medicinales se trata de una tarea complicada ya que dichas plantas han servido como método de curación en todas las culturas desde tiempos ancestrales. Se sabe que las plantas medicinales se utilizaban en los pueblos egipcios y en China hace miles de años, como también eran comunes en la Edad Media y en la Edad Moderna. De esta manera, podemos afirmar que la curación con plantas medicinales es tan antigua como la humanidad misma. 

¿Cómo se descubrieron?

Al principio, el uso de estas plantas era de carácter instintivo y aleatorio ya que no sé sabía cuáles eran las propiedades que tenía cada planta, por lo que, antes de que existiera la medicina moderna y los medicamentos sintéticos, las antiguas civilizaciones pretendían aliviar el dolor, curar las enfermedades y males comunes mediante todo tipo de plantas.

En ese momento, dependiendo de qué efectos y qué consecuencias les producía la planta, podían intuir sus usos. Algunas plantas, por ejemplo, conseguían eliminar el dolor físico, otras les provocaba deliraciones, sudores máximos, mayor facilidad para defecar… Con lo cual, se trataba de observar y asociar cada planta con los efectos producidos. 

El conocimiento sobre el uso de las plantas medicinales se ha ido transmitiendo de generación en generación a través del tiempo y se ha ido expandiendo en distintas culturas. Aunque encontramos escritos donde figuran algunas plantas medicinales y sus propiedades, en la mayor parte de la historia, el conocimiento se difundía mediante el boca-oreja.

Los primeros textos escritos

El primer escrito que encontramos sobre el uso de las plantas medicinales se trata de un libro de la China titulado Pen Tsao, del año 5.000 a.C. En este libro, se recogieron más de 300 plantas. Del año 4000 a.C, encontramos una tablilla de arcilla que pertenece a la Cultura de los Sumerios. Actualmente, este antiguo pueblo corresponde al actual Iraq. Otro documento interesante es el Papiro de Ebers del año 1.700 aC, donde los egipcios anotaron aproximadamente 700 fórmulas diferentes con plantas medicinales. Volviendo al continente asiático, en la India encontramos referencias escritas  de diferentes especies del año 800 a.C. De igual manera, en la Antigua Grecia, observamos impresos que hablan de la medicina preventiva de hace 400 años. 

Ventajas de las plantas medicinales

Durante años, las plantas medicinales han aportado múltiples beneficios para nuestra salud, siendo remedios que nos ayudan a prevenir, aliviar y tratar una enfermedad. 

Algunas de las ventajas son:

  • Son más económicas y su preparación no requiere demasiado tiempo. Por tanto, se trata de un remedio accesible para todas las personas.
  • Causan menos efectos secundarios  respecto a los fármacos.  
  • Diferentes formas de prepararlos: en jarabes, tisanas, polvos, infusiones, entre muchas más.
  • Son un complemento ideal para los medicamentos tradicionales. Las propiedades de las plantas medicinales son muy amplias y variadas.
  • Sus principios activos pueden interaccionar con otros medicamentos. Como las cápsulas o comprimidos.
imagen diferentes plantas medicinales

10 Tipos de plantas y sus beneficios

Entre la gran variedad de hierbas medicinales que existen, nombraremos algunas de las más populares:

  1. Aloe vera

El aloe vera es una especie perteneciente a la familia Asphodelaceae, que se utiliza mucho en el mundo de la cosmética, y es la opción perfecta para mejorar problemas de la piel. Entre sus beneficios se encuentra su gran poder antiinflamatorio para aliviar las quemaduras, rozaduras o picaduras. 

  1. Cilantro

El cilantro es una planta nativa del Norte de África y de Asia, muy utilizada actualmente en la gastronomía en diversos países de Europa porque tiene un aroma especial y aporta frescura a la comida. Por eso, esta especie es un aliado perfecto para estimular el apetito y bajar de peso.

Además, tiene múltiples propiedades positivas para nuestra salud como combatir la salmonella, el colesterol o la gripe. Gracias a que aporta una gran cantidad de vitaminas y minerales. 

  1. Tomillo

Tomillo o thymus vulgaris, es una de las hierbas aromáticas y medicinales más destacadas para aliviar dolores de la garganta y combatir la tos. Al mismo tiempo que tiene propiedades y beneficios para rejuvenecer la piel y fortalecer el cabello.

  1. Diente de león

De la familia de las Asteraceae, el diente de león es una planta que se ha utilizado como remedio natural para prevenir trastornos digestivos, como enfermedades del hígado, dolores articulares o bacterias. 

Contiene una fuente de vitaminas B que fortalece la flora intestinal, y un alto contenido en potasio. 

  1. Eucalipto

El eucalipto es una gran ayuda para las enfermedades de vía respiratoria, como son la tos, la gripe, el asma o la neumonía.

imagen de una planta de aloe vera
Imagen cilantro
Foto de una maceta con una plantación de tomillo
Imagen diente de león
imagen de un eucalipto
  1. Manzanilla

Una infusión de manzanilla alivia los dolores de cabeza, digestivos y musculares. Nos ayudan a disminuir la inflamación en las heridas o la hinchazón de encías. Los cuales son considerados un remedio casero para este tipo de problemas. 

  1. Menta

La menta o Mentha spicata es una hierba aromática que mejora la digestión y la vía respiratoria. Cuentan con muchos beneficios para la salud, por ejemplo, mejoran la circulación, alivia la congestión nasal y la inflamación y gases.

  1. Jengibre

El jengibre nos ayuda a combatir el virus reforzando el sistema inmunológico y reduciendo los mareos y náuseas al mismo tiempo.

  1. Lavanda

Tomar una infusión de lavanda en situaciones de estrés y ansiedad es ideal para relajarse y combatir la depresión. Al mismo tiempo que mejora nuestra calidad de sueño. 

Aunque también promueve una buena circulación, elimina los malos olores y ahuyenta a los mosquitos en verano. 

  1. Caléndula

Existen muchas propiedades beneficiosas de la caléndula o Calendula officinalis: es antiinflamatorio, cicatrizante, antiséptico y suavizante para la piel. Aparte de esto, es efectivo para todo tipo de pieles grasas y sensibles, incluidas las acneicas.

Imagen manzanilla
Imagen plantación de menta
Imagen rama de jengibre
Imagen de planta lavanda
Imagen flor caléndula

Formas de consumir las plantas medicinales

Dependiendo del tipo de planta, se emplea una parte de esta para preparar el medicamento, como pueden ser las semillas, las hojas, las flores, entre otras cosas. Estos elementos permiten consumir las propiedades medicinales de estas plantas de diferentes maneras. Las más comunes son las siguientes:

  • Infusiones: las propiedades medicinales de la planta (hojas, cortezas, frutos o flores), se disuelven en el agua mediante el proceso de cocción con el fin de crear una bebida medicinal.
  • Emplastos: donde se machaca la parte de la planta que presenta las características curativas que posteriormente sea aplicada en la zona afectada del cuerpo. También, existen las compresas que son muy similares, únicamente se diferencian en su modo de aplicación. Se utilizan paños o toallas calientes para sanar inflamaciones o frías si trata de conjuntivitis o similares.
  • Jarabes: se crea un líquido a partir de la extracción con agua de los componentes activos de la planta para después disolverlo con azúcar o miel.
  • Lavados: sirven para sanar afecciones externas, como por ejemplo las llagas o úlceras, a través de infusiones, cocimientos o tinturas.
  • Vapores: la emisión del calor de las plantas se utiliza para tratar problemas respiratorios.
  • Lavativa:  los especialistas preparan un líquido que es introducido por el ano con el objetivo de obtener beneficios laxantes o terapéuticos.
  • Enjuague: los activos de la planta se utilizan para crear un líquido que será aplicado en la cavidad bucal con el objetivo de limpiar secreciones, bacterias y evitar infecciones de cualquier tipo.
  • Polvos: se lleva a cabo un proceso de pulverización de la planta seca donde crean preparados fitofarmacéuticos presentados en forma de cápsula o tableta.

Su aplicación en la Salud Pública

Las plantas medicinales pueden ser el tratamiento para muchos de los problemas de salud más recurrentes como por ejemplo resfriados, diarreas, dolores de estómago o fiebres ligeras. Por lo tanto, las plantas medicinales siguen teniendo importancia hoy en día en la fitoterapia. Este concepto sirve para denominar a la ciencia que estudia todos los productos vegetales que sirven para curar o prevenir enfermedades y síntomas.

En 2004, una orden del Ministerio de Sanidad y Consumo decidió prohibir la venta de 197 plantas a causa de su toxicidad. Aun así, la venta de algunas sigue existiendo ya que se venden como alimentos u otras formas legales y no como medicamentos. Aun así, existe una inseguridad jurídica en el sector ya que la ley no se ha adecuado todavía  a lo ordenado por el legislador en la Ley del Medicamento. Por lo tanto, la norma vigente actualmente limita la venta libre al público de plantas consideradas tradicionalmente como medicinales. 

– Recomendaciones para obtener más información

Para finalizar, si quieres obtener más información acerca de las plantas medicinales te recomendamos leer la enciclopedia de Plantas Medicinales de Andrew Chevallier que contiene información acerca de 550 hierbas y sus usos medicinales, así como información acerca de su historia y cultivo.

Además, puedes ver el documental Hijos de la Tierra” (2014) dirigido por Axel O’Mill y Patxi Uriz que busca la reflexión sobre nuevos métodos de sanación a partir de la medicina natural. Muestra a través de hombres y mujeres la importancia de la medicina en diferentes culturas a partir del vínculo de la “Madre Tierra” y la salud. Este documental ganó el Premio Goya en el año 2016 a mejor corto documental y ganó la primera edición del Festival de Cine Rural Carlos Velo y la edición 19 del Festival de Cine de Zaragoza.

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